Este dispositivo de $ 50 está tentando finalmente matar o walkie-talkie

Depois de ser lançado como uma alternativa sem tela aos celulares para crianças, o Relay se tornou um substituto do walkie-talkie em hotéis, parques temáticos e estádios.

Este dispositivo de $ 50 está tentando finalmente matar o walkie-talkie

Há alguns meses, o site da startup Retransmissão foi adornado com crianças sorridentes e depoimentos entusiasmados de pais, ilustrando como o dispositivo push-to-talk de US $ 50 permitiria que os pais conversassem com seus filhos e rastreassem seu paradeiro sem dar a eles telefones celulares.

Mas, apesar da fachada familiar, as empresas de hotéis, diversões e concessões viram um enorme potencial no Relay: em vez de usar os dispositivos pequenos e quadrados para ajudar os pais a se comunicarem com os filhos, e se eles pudessem ser usados ​​para substituir os volumosos e caros walkie-talkies? Algumas dessas empresas começaram a fazer pedidos e Relay tomou nota.

A demanda meio que apareceu à nossa porta, diz Chris Chuang, cofundador e CEO da Relay.



Agora, a Relay está lançando uma versão empresarial adequada do produto, com opções de cores sóbrias e brancas e recursos específicos para uso comercial, especialmente para empresas que têm um grande número de funcionários que estão fora de casa, não sentados atrás de mesas. O botão push-to-talk do Relay serve como uma maneira rápida de os trabalhadores entrarem em contato e também funciona como um botão de pânico, permitindo que equipes de construção ou governantas enviem rapidamente uma mensagem de emergência. O Relay agora também oferece um aplicativo da web para empresas, para que os gerentes possam se comunicar com os dispositivos Relay de sua equipe por meio de um laptop. Em vez de apenas atingir um público de pais preocupados, Relay espera ganhar uma fatia do mercado de quase US $ 3 bilhões de walkie-talkie.

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O anti-smartphone

O Relay é um desdobramento da Republic Wireless, uma operadora sem fio que reempacota o acesso às principais redes, como Sprint e T-Mobile. Quando a Republic foi lançada em 2011, chamadas e mensagens de texto ilimitadas ainda não eram padrão, então seu grande ponto de venda foi o uso de Wi-Fi para oferecer chamadas e mensagens de texto ilimitadas, apenas voltando para o celular como último recurso.

Chris Chuang [Foto: cortesia de Relay]

Chuang diz que a experiência no gerenciamento de conexões Wi-Fi e celulares levou à criação do Relay. Conforme os funcionários da Republic se tornavam pais, eles queriam ficar em contato com seus filhos de uma forma que não envolvesse smartphones completos.

Sempre tivemos vários segmentos em mente - crianças, idosos e empresas - mas queríamos começar com crianças porque tínhamos um problema real em nossas casas, diz ele.

Embora não pareça um smartphone por fora, o Relay é semelhante por dentro, com rádios 4G LTE, conectividade Wi-Fi, GPS para rastreamento de localização, um chipset Qualcomm, um fone de ouvido e uma bateria que dura aproximadamente dois dias com uma carga. A principal diferença, claro, é que ele troca uma tela sensível ao toque por um grande botão, que os usuários podem pressionar e segurar para falar com outros usuários do Relay por meio de uma conexão de celular ou wi-fi. Os pais podem então falar com seus filhos por meio de seus próprios dispositivos Relay ou por meio do aplicativo móvel Relay, que também permite que eles monitorem a localização de seus filhos. A ideia era fornecer a conectividade de um smartphone sem o vício de mais uma tela.

A demanda meio que apareceu na nossa porta.

Chris Chuang

Chuang diz que o Relay tem dezenas de milhares de clientes para a versão familiar, mas descobriu-se que as mesmas propriedades que faziam o Relay funcionar para as crianças - durabilidade, simplicidade, economia - também atraíam as empresas. Embora existam aplicativos de walkie-talkie para smartphones, a tela sensível ao toque exige que os trabalhadores ativos - isto é, aqueles em áreas como construção e hospitalidade - parem de olhar para o que estão fazendo. Os smartphones também convidam à distração das mídias sociais e outros aplicativos.

Isso ajuda a explicar por que os walkie-talkies permaneceram na era dos smartphones, mas eles têm seus próprios problemas. A maioria deles são grandes e pesados, portanto, não são práticos para trabalhadores que não têm uma maneira fácil de carregá-los, e os custos são tão altos quanto um smartphone, variando de várias centenas de dólares a mais de US $ 1.000 por unidade.

Esses dispositivos não mudaram muito desde os dias da Nextel, diz Chuang.

[Foto: cortesia de Relay]

Em comparação, o Relay pesa 0,15 libra e é menor do que uma pilha de post-its, então os trabalhadores podem usá-lo como um pingente, prendê-lo a uma braçadeira ou prendê-lo mais discretamente a um cinto. Por US $ 50 por dispositivo, também é muito mais barato do que um walkie-talkie tradicional, mesmo quando você contabiliza US $ 10 por mês para o serviço de celular.

O nível de preço permite que as pessoas agora armem mais de sua força de trabalho, diz Chuang. Nossa visão é realmente conectar todos os trabalhadores ativos, enquanto hoje você precisa reduzir os walkie-talkies.

Assumindo um grande walkie-talkie

Um dos primeiros clientes corporativos da Relay foi a gigante de concessões Delaware North, que começou a testar unidades de consumo da Relay no ano passado. Andrew Worden, gerente geral de Delaware North no Great American Ballpark em Cincinnati, diz que seu gerente de TI encontrou o Relay sozinho enquanto procurava substituir os walkie-talkies que estavam chegando ao fim de suas vidas.

Os custos continuam aumentando no rádio tradicional, diz Worden. Como [nosso negócio] é sazonal, é difícil justificar o gasto de US $ 500 a US $ 1.000 para substituir vários rádios [walkie-talkie].

[Foto: cortesia da Relay]

A empresa havia analisado smartphones com aplicativos push-to-talk, mas decidiu que essa abordagem seria muito complicada e cara. Depois de solicitar um pequeno número de Relays para teste, Worden começou a falar com Relay diretamente, e Delaware North já implantou mais de 40 deles para gerentes em suas operações de alimentos, bebidas e varejo no estádio. Worden diz que a operação agora está usando mais dispositivos Relay do que walkie-talkies.

Esses dispositivos não mudaram muito desde os dias da Nextel.

Chris Chuang

Em suma, tem sido uma forma eficaz de comunicação e nos permitiu cortar nossos custos, diz ele.

David Palumbo, gerente geral do Marriott City Center em Raleigh, N.C., contou uma história semelhante. Enquanto procurava alternativas para walkie-talkie, ele recebeu uma recomendação de um colega que conhecia o Relay. O hotel está usando-os atualmente para seus departamentos de segurança, limpeza, engenharia, front-office, portaria, manobrista e banquete, e planeja expandir para sua equipe de culinária e restaurante.

Isso, francamente, era uma solução tremendamente mais econômica e muito mais flexível do que um walkie-talkie padrão, diz ele.

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Palumbo observa que o Relay também foi capaz de adicionar novos recursos em resposta às suas solicitações. Por exemplo, depois de enviar uma mensagem a todos os canais em uma emergência, ele pode fazer com que o Relay alterne automaticamente para canais individuais após definir um período de tempo.

Se houvesse algo que gostaríamos de ver capaz de fazer, eles foram capazes de programá-lo e, em alguns dias, ativá-lo com muito poucas exceções, diz Palumbo.

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Se existe um calcanhar de Aquiles potencial para o Relay, é a natureza não confiável das redes de celular e Wi-Fi. Tente fazer uma ligação durante um grande evento esportivo, por exemplo, e você verá facilmente por que as empresas não querem abandonar os walkie-talkies de uma vez.

Independentemente de ter 30.000 ou 45.000 pessoas na área, sabemos que vai funcionar, diz Worden de Delaware North sobre walkie-talkies padrão. Não vimos esses problemas com o Relay, mas nunca se sabe. Quando você é uma solução sem fio ou baseada em celular, sempre haverá aquele ponto de interrogação.

O futuro do push-to-talk

Embora o negócio de walkie-talkie não seja glamoroso, ele está indiscutivelmente pronto para alguma interrupção. De acordo com a Maia Research Analysis, o mercado tem crescido em receita em mais de 8% ao ano nos últimos três anos, e o grupo espera que essa tendência continue até pelo menos 2024, quando a receita pode ultrapassar US $ 4,8 bilhões. Apesar de ser mais de 75 anos , o walkie-talkie não está diminuindo a velocidade.

Chris Chuang, da Relay, argumenta que grandes fornecedores como a Motorola, que sozinha possui 50% do mercado, não têm experiência em hardware, software e rede semelhantes aos de smartphones para fazer um produto como o Relay. Mas talvez mais importante, os fabricantes de walkie-talkie atualmente desfrutam de margens de lucro bruto de mais de 40% em dispositivos que podem custar centenas de dólares; eles podem não querer canibalizar esse negócio com hardware que é vendido por um décimo do custo. Ele observa que, embora a Motorola tenha começado a oferecer conectividade celular em alguns de seus rádios, o recurso está disponível apenas em modelos de última geração como um impulsionador do lucro.

Embora o negócio de walkie-talkie não seja glamoroso, ele está indiscutivelmente pronto para alguma interrupção.

Um produto com preço disruptivo como o Relay ameaçaria muito as receitas existentes, diz ele.

Ainda assim, o Relay pode não precisar mudar completamente o negócio dos walkie-talkies para ter sucesso. Por ser mais leve e barato, pode atrair os trabalhadores que, de outra forma, não usariam nenhum walkie-talkie. As escolas, por exemplo, podem querer equipar seus professores com algo leve para emergências, e as empregadas podem usá-los como proteção contra abusos, especialmente com uma onda de leis estaduais botões de pânico obrigatórios para o pessoal do hotel.

[Foto: cortesia de Relay]

Não pretendo beneficiar como empresa de todas essas tendências terríveis, mas espero que possamos ajudar a resolver esses problemas, diz Chuang.

No futuro, Chuang até vê o Relay alimentando um tipo de sistema de automação de fluxo de trabalho para trabalhadores ativos. Com o reconhecimento de fala, um trabalhador de concessão pode ser capaz de colocar solicitações em uma fila de reabastecimento e, com ferramentas de automação, os gerentes podem ser capazes de agendar mensagens para sua equipe. Chuang não gosta de dizer isso publicamente, mas internamente a Relay pensa em si mesma como uma folga para trabalhadores ativos, a implicação é que é uma plataforma cuja utilidade se estenderá à medida que mais empresas embarcarem.

Conforme chegamos com os clientes, eles fazem um brainstorming quase tanto quanto nós, diz ele.